旧时京城为何有“穷西北套”之说

形成方方正正的北京城。但是,北京的北城墙西段,从积水潭往西,城墙向南倾斜达30多度,它与西城墙北段相交,使京城的西北缺了一角。因为独特的地理结构,在旧北京,倾斜的西北城墙与西直门内大街、新街口北大街之间形成了一个相对封闭的梯形街区,被称为“西北套”。旧时,因为这里房屋低矮、破旧,人们在前面加了一个“穷”字,被称为“穷西北套”。

“穷西北套”是怎么形成的?要解开北城墙西段倾斜之谜,得从600多年前,明初改建北京城说起,它既有实际的地质地理上的原因,又有中国古老的城建理念上的考虑。

洪武元年(1368年),明大将徐达奉命北伐,打到元大都后,元顺帝弃城逃走。为加强防御,防止元军反扑,徐达决定舍弃地广人稀的北部城区,北城墙向南移五里许。但南移的城墙具体建在哪里呢?当时向南五里是积水潭。那时的积水潭水域,比现在大得多,积水潭北面还有一大片斜向向西的水面。这两片水域之间由一条较细的水渠相连,于是城墙的位置就选在了这里。

城墙开始施工后,往东建得很顺利。从积水潭往西却碰到了那片斜向的水面。开始,工匠们打算将水域填埋后向正西方向修城。但在潮软湿地上修建的城墙容易歪斜、倒塌,屡修屡倒。当时战事还未完全结束,时局紧张,财力有限。不得已,只好放弃填潭修墙,重新沿潭的南岸,依湖的走向,筑起了向南倾斜的北城墙西段。

巧合的是,这段倾斜的城墙暗合中国古老的建筑理念。在传统文化中,远古茫茫大地有八方,八方有八座大山支撑着天体,西北方的大山叫不周山。《淮南子.天文训》中记述:“昔者共工与颛顼争为帝,怒而触不周之山,天柱折,地维绝。天倾西北,故日月星辰移焉;地不满东南,故水潦尘埃归焉。”北京城缺西北角,在当时正是神州大地传统观念的反映,也借以说明北京城就是华夏泱泱大国的缩影。也许正是这一观念,在明朝安定以后,也没有再重修北城墙西段,而是让它保留着斜向的原貌。

城墙建成后,京城的这一西北角主要用于驻扎守城的军队。当时建有许多守城军士的营房,制造、储存炸药的火药局等。到了清朝,这里又是清八旗兵驻防、演练的校场。现在这一带的前英房、后英房胡同即是明清时的营房旧址。而西教场胡同、中教场胡同、东教场胡同等,则是清代八旗兵演练的教场。


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